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      Field trip to the Field Museum and Shedd Aquarium 


    Field Museum  At the Field Museum, we will focus on one major exhibit, the Evolving Planet exhibit, located on 

    the second floor of the Field Museum. This field trip guide is self‐paced, and you can move at whatever  pace and in whatever order you find most convenient. You will find useful resources, including a  timescale, map, and summary of major events in Earth history, later in this field trip guidebook. Goals  for this portion of the field trip include the following: 

    • Gain a better understanding of the geological timescale and major events in the history of life,  including the origin of life, mass extinctions, and major evolutionary transitions. 

    • Gain first‐hand experience with the major biological organisms that constitute the fossil record,  especially as informed by the major evolutionary faunas and floras. 

    • Observe fossils and appreciate the ways that paleontologists use them to reconstruct ancient  organisms and communities. 

      Pay attention throughout the exhibits: Murals and reconstructions 

    As you enjoy the exhibits, pay special attention to the original and historically important paintings by  Charles R. Knight, done in the early 1900s. Knight was one of the first and most important painters of  paleontological subjects, and gained widespread fame for his works published in National Geographic  and other venues. There are murals and reconstructions by other artists and museum exhibit staff  members, as well. Many of these include reconstructions of individual animals, such as dinosaurs,  invertebrates, and other plants and animals. Although these are artistic installations, they are often  done with significant advice from scientists to ensure that they are as realistic and scientifically accurate  as possible.    1. Given your knowledge of the history of life, note which murals, exhibits, and reconstructions are the 

    most scientifically accurate.            2. Which ones (if any) strike you as particularly full of errors? In other words, critique the scientific 

    accuracy of some murals and reconstructions.         

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      Pay attention throughout the exhibits: Fossil specimens 

    While you view the exhibits, also be on the lookout for real fossils. The Field Museum is exceptional,  if not singularly unique, because it places type specimens on display. (Type specimens are the fossils  considered the best preserved and displaying the most diagnostic features of newly described species.  In other words, type specimens are those priceless and scientifically most important specimens  photographed in the original scientific publications!) In most museums, such specimens are locked away  in padlocked drawers, far from public exposure, and only viewable by specialist paleontologists.    3. Identify as many type specimens as you can throughout the exhibits. Type specimens are often 

    designated with specialized terms such as holotype, paratype, lectotype, and neotypes.                4. See if you can identify examples of each of the following modes of preservation.   

    Mode of preservation  Exemplar species  Type of plants/animals 


    Casts and molds     


    Recrystallization (Pyritization,  silicification, etc.) 




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      Pay attention throughout the exhibits: Fossil specimens  You know that life has experienced five major mass extinctions, and some scientists think we are  experiencing a sixth currently because of anthropogenic influences. As you travel through the exhibits,  pay attention to the mass extinctions and fill out the following table.   

    Mass  extinction 

    Era  Period  Age (m.y.a.)  % of life lost  Main cause 






      5. What is the argument for a sixth, current extinction?        Precambrian  6. How old is Earth?      7. How much of Earth’s history is represented by the Precambrian?      8. Describe a few of the fossils typical of the Precambrian.     

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    Cambrian evolutionary fauna  9. What are some of the major fossiliferous groups represented in the Cambrian evolutionary fauna?  


    10. How did Cambrian communities exist ecologically? (in other words, describe the typical ecological  strategies found in Cambrian communities.) In what way is the ecology quite different than found in  the Ediacaran communities of the Precambrian?         

    11. What geological formation does the main diorama reconstruct? Where were the fossils for this  formation discovered?         

    12. Was there any life on land during the Cambrian?         

    13. Describe what Earth was like during the Cambrian. (For example, where were continents located?  What was sea level like? What was the climate like?) Where was Illinois located at this time? 

            Paleozoic evolutionary fauna  14. What are some of the major fossiliferous groups represented in the Paleozoic marine evolutionary 

    fauna? How did they live (in other words, describe the typical ecological strategies found in  Paleozoic communities.)               

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    15. What were some important innovations in the history of vertebrates during the Paleozoic? Which of  these innovations were important to terrestrialization? 

              16. What was life on land like during the Paleozoic? What were some important innovations during this 

    time?            17. Describe what Earth was like during the Paleozoic?  Where was Illinois located at this time? 


    Silurian fossil reef diorama  18. Deposits of ancient coral reefs occur in Silurian rocks under the city of Chicago (which we will visit 

    during our second field trip). By looking at these fossilized coral reefs, what can we say about the  environmental conditions during the formation of these ancient reefs?         

    19. What organisms composed the primary constructors (the building blocks) of the reef structure?         

    20. What organisms lived attached to this reef structure?         

    21. What organisms swam near or crawled along the reef?           

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    Carboniferous coal forest  22. The great coal forests of the Carboniferous Period were composed of plants that are very different 

    from trees alive in modern forests. Describe these ancient plants and how they are different from  modern plants.           

    23. What animals lived in these coal forests? What is unique about these animals? (Scientists are  unclear why these animals are so unique, and there are two hypotheses. The first was that there  were no larger animal predators, which allowed insects to evolve to enormous body sizes to take  advantage of the wealth of food. The second is that the incredible amount of oxygen—the highest  ever known in Earth history—allowed greater respiratory efficiency, which allowed larger body size.  Why might the Carboniferous have had such high oxygen levels?) 


    24. Toward the end of the Carboniferous Period, the continents continued to drift together, eventually  colliding, to form the supercontinent Pangaea. Describe what happened as Africa collided with  eastern North America. What prominent features were formed in North America at this time? 


    Permian  25. What is Pangaea? What lines of evidence support the existence of Pangaea?          26. Toward the end of the Paleozoic, Earth's climate began to change dramatically. Describe this 

    climate, and describe how fossil plants can be used to study climate.. (You will view more discussion  of the connection between climate and plants in the Cenozoic exhibits, too.) 


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    27. Draw and label the parts of the amniotic egg. Why was the evolution of this type of egg so important  to the evolutionary success of early tetrapods? Can you think of a connection between the evolution  of the amniotic egg, Permian climate, and the evolution of plants and animals?               

    Mesozoic portion of